header image

華工書信

 作者:潘美珠

      收藏於葉氏家族檔案中的華工書信大多是寫於二十世紀初,這些信都是由中國、美國和加拿大其他城市寄到位於溫哥華華埠的永生行。

      1888年,葉生﹝又名葉春田﹞於片打東街51號創立永生行,是華人社區中最具規模的出入口商店之一,專門經營中國食物和用品。永生行於北美、香港和中國都有商業網絡,透過這個跨越太平洋的商業網絡華工的書信亦得以運送或郵寄到溫哥華。

      早期的華工大都從事季節性的工作,例如伐木、耕種和在漁廠裏工作。由於沒有穩定的工作和固定的居住地方,他們與家人、朋友及同鄉的書信聯絡都只可寄到相熟的店舖,再由店舖東主把信轉遞給收件人又或當他們有空時到店舖領取信件。寄返家的家書和銀信亦會透過同樣的途徑,這些商號為華工提供「郵遞」服務,成為華工的「信館」。

      整個傳遞書信的過程十分轉接,從中國到來的書信往往是寄信人找「寫信佬」代筆,然後把信送到當地的商舖,再由商舖把信送到香港的「金山庒」,下一步再由香港的商號把信件連同貨物一併運往溫哥華的永生行。從美國和加拿大的城市寄來的信有些是透過一般的郵遞網絡,亦有從運送貨物的方法送至永生行。當信件到達永生行後,跟據葉氏家族後人描述葉生會把所有書信貼在商舖的窗上,華工們便到永生行取信。

      華工書信以第一身述說海外華僑的生活經歷,信的內容反映出華工在海外孤單、飄泊的生活、對家人的責任、家鄉的惦念及同鄉的照顧。跟五邑銀信一樣,華工書信是研究海外華人歷史的寶庫。前者反形出海外華人匯款對僑鄉的貢獻,後者則細訴出匯款背後的感人故事。

      這裏收錄的書信分別錄於四個章節:出洋篇、審訊篇、尋工篇和家鄉篇。它們全是寫於1902和1903年,正是加拿大政府將人頭稅由100加元增至500加元的時候。當時加拿大政府規定所有新抵步的華人必須付人頭稅,只有商人、傳教士、學生或學者和外交官得括免。

      這些信就像一度窗戶,透視出在這歷史空間內海外華人面對的壓力,他們解決困難的堅毅精神和生活點滴。在第一章出洋篇內所選錄的一封信是僅有的一封從溫哥華寄返中國家鄉的家書。第二章審訊篇挑選了三封信,內容清楚說明二十世紀初北美政府的不平等和針對華人的移民政策,這嚴厲政策使華人抵步後被拘留、檢驗和審訊,才可上岸。面對苛刻條例,華人只有自尋辦法解決困難,因而出現「口供紙」及「包過」等非法行為。這三封信揭示出早期「口供紙」的內容及形式。第三章尋工篇的書信見證了早期華人積極尋找工作機會的情況,與及居於海外的同鄉互相幫忙的安全網。最後,第四章是家鄉篇,一共收錄了三封信,分別是兒子給父親、母親寫給兒子和姐姐給弟弟的家書。

待續‧‧‧

 

Post Comment

 

a place of mind, The University of British Columbia

Chinese Canadian Stories: Uncommon Histories from a Common Past

Emergency Procedures | Accessibility | Contact UBC  | © Copyright The University of British Columbia